明明输给了 SpaceX,OneWeb 为什么还能拿到英国政府的钱?

北京时间 7 月 4 日,已在美申请破产保护的卫星运营商 OneWeb「续命」成功。自此,持续 3 个多月的破产风波告一段落。而曾经一度「失意」的 OneWeb,也将踏上一段全新的征程。

帮助OneWeb度过危机,慷慨解囊的两大「救星」——英国政府的投资机构和印度电信运营商 Bharti Global,分别出资 5 亿元,二者各持股 45%,成为 OneWeb 的最大股东。其余 10% 的股份,则归属于 OneWeb 的早期债权人。

如果说从 2015 年开始的新太空竞赛,是以商业力量主导和推动的,那么 OneWeb 的确难与劲敌 SpaceX 分庭抗礼,且差距只会越拉越大。不过,当各个国家和政府机构逐渐意识到,太空轨道和频率作为一种不可或缺的战略资源,航天领域的参与者不再只有商业势力。

正如 SpaceX 引领的这轮太空竞赛,星链与美国军方的合作愈发紧密。随着英国政府斥资押注 OneWeb,与之相应的资本、订单、政策等扶持,都会给 OneWeb 带来新的可能。当新变量的势能不断被放大,那些长于技术,短于模式的商业航天企业,或许也会被新的战略发展机遇所拥抱。


被疫情拖垮的OneWeb

全球疫情让诸多企业遭受了沉重打击,由于资金链断裂,他们不得不申请破产。OneWeb 也把公司财务危机归咎于此。

2020 年 3 月 28 日,OneWeb申请了破产保护。根据美国破产法的第 11 章条款,OneWeb 计划出售公司业务,以寻求公司价值的最大化。

作为硬科技、重投入的商业公司,OneWeb 经历过多次非常时期。但过去半年,它失去了软银这个往日最「无私」的战友,后者总计为 OneWeb 注资了 20 亿美金。

当钱袋子渐渐干瘪,OneWeb 迟迟未从投资者那里获得新的资金。很多人为这家昔日的明星企业捏了把汗,不确定OneWeb 是否还有能力继续把卫星发射上天。

OneWeb 的第一批星座共有 648 颗卫星,目前只发射过 3 次,累计有 74 颗卫星在轨。今年 2 月 6 日和 3 月 22 日,OneWeb 均以一箭 34 星的方式,向预定轨道发射了两波卫星。

OneWeb 此前「一箭 34 星」搭载的是法国阿丽亚娜航天公司的联盟号火箭|OneWeb

「这个行业现在面临的最大的风险就是融资和太空碎片,」OneWeb 创始人怀勒坦承,建造这个天网工程十分昂贵,以至于他们每隔一段时间就需要有人为他们填补资金缺口。虽然 OneWeb 一旦投入使用,会带来非常可观的收入,但在这之前,大家看到的是一个无止境的黑洞。而且,「在这瞬息万变的环境中,谁也无法预料下一秒将要发生的事情。」

申请破产保护前,为了最大程度缓解公司财务危机,OneWeb 裁掉了 531 名员工,裁撤比例高达 85%。据其破产文件显示,OneWeb 的负债总额已达 21 亿美元,其中包括 17 亿美元的高级担保融资。

一时间,越来越多的投资人对 OneWeb 产生了质疑。不过怀勒并未变得萎靡不振。作为两代星座 O3b 和 OneWeb 的开创者,怀勒对卫星设计的演变饶有兴趣,这是他最喜欢谈论的话题之一。他的梦想是在未来十年做出卫星设计界的 iPhone。

遗憾的是,当卫星特长生 OneWeb 和航天优等生 SpaceX 站到一起,OneWeb 的任何优势,对于同时拥有火箭、卫星和发射实力的 SpaceX 而言,都再稀松平常不过了。


单项冠军 VS 全能王

如果对比 OneWeb 和 SpaceX 旗下的星链卫星,他们的差距究竟有多大的悬殊?

一直以来,决定商业航天能否成功最重要的因素就是成本。

卫星的单星成本,主要包括制造和发射,以及保险、测控站、终端等相关研发费用的均摊。据某卫星企业通讯业务负责人估算,SpaceX 的星链卫星单星成本大约是 125.5 万美金,OneWeb 约为 338 万美金,二者相差近3倍。

此外,他还强调了一个容易被忽视的重要评估指标,即卫星的单星容量和可用容量。

相关测算结果显示,SpaceX 星链卫星的单星吞吐容量是 17.5Gbps,OneWeb是7.5Gbps。由于 SpaceX 采用的是更先进的相控阵天线技术,OneWeb 用的是缝隙阵天线技术,两种技术路径比较下来,星链卫星的效率高达 40%,比 OneWeb 高出一倍,实际可用容量是 OneWeb 的 5 倍,星链卫星是 7Gbps,OneWeb 是 1.5Gbps。

不过只衡量单星的成本不足以形成绝对的说服力,不能忽视的还有卫星每兆带宽的单月成本。

非官方估算的结果是,SacpeX 的成本约合每兆每月 3 美金,根据其 20 美金的报价,利润率有 7 倍之多,而 OneWeb 是每兆每月 37 美金,成本足足和 SpaceX 相差了 12 倍。

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