第二次寒冬来临?这可能是自动驾驶的新节点

2019 年平安夜,Zoox 在 Instagram 官方账号更新了一条推送,配图是这家公司在研发的,只露出了半截轮胎的自动驾驶汽车,暗示着它马上要和公众见面了。可半年后,Zoox 再次更新了社交媒体,官宣被电商巨头亚马逊收购。

昔日宏伟的「2020 计划」也石沉大海,不知去向。

Zoox 在平安夜发布的 Instagram,半年后这家公司被亚马逊全资收购 | Instagram

Zoox 被巨头收购成为了舆论中「自动驾驶初创公司高开低走」的标志性事件。它从风投手中总共拿到了 10 亿美金的融资,估值一度达到 32 亿美金,是当时硅谷最风光的创业公司之一。

如今,亚马逊只花了 12 亿美金就拿下了 Zoox,不到其估值的一半。一位行业资深人士评论,这个价格算亚马逊开出的「良心价」,因为它让投资人刚刚收回本金,并没有在这个项目上亏钱。

从某种意义上来讲,Zoox 走向被收购的道路是失败的。它也真实反映了自动驾驶行业在 2020 年面对的一个关键节点:技术发展并没有人们想象得那么乐观,行业风向从全无人驾驶逐渐转向了 L4 级别,即在一定区域内可实现自动驾驶的落地方案。

在这个过程中,资本、车企、创业公司都遇到了相应的难题。如何在其中找到合适的场景,完成相应的技术落地,也许是业内所有人应该考虑的问题。

资本层层深入

自 2004 年美国国防部高级研究计划局(以下简称 DARPA)组织举办了第一届无人驾驶汽车挑战赛,人们期盼已久的技术终于从科幻帷幕中走向了现实。

21 世纪的前十年,人工智能技术取得突破,自动驾驶作为其中一个重要场景,也迅速变得火热。随着行业发展,资本的进入趋势也颇具代表性。

风险投资机构(VC)最先嗅到风口。投资机构一般看得都是未来 10 年或者更久远的市场,提前押注某项技术的可能性。

VC 也是自动驾驶企业早期资金最主要的来源。欧洲移动技术公司 firstmile 对自动驾驶行业数据进行统计,结果显示 200 余家自动驾驶公司目前或曾经有 VC/PE 的支持(截至 2019 年 7 月数据)。

自动驾驶产业链上的公司一览(截至 2019 年 7 月数据)| firstmile 

然而,传统车企最初是不看好自动驾驶的。

在他们看来,不但看不到技术上的前景,还会耗费大量资金、人力等等。通用汽车公司前副总裁劳伦斯·伯恩斯在《自动时代:无人驾驶重塑世界》一书中提到,2011 年初,当时还隶属于谷歌旗下的无人驾驶项目 chauffeur(也就是后来的 Waymo)的联合创始人们去底特律寻求与传统汽车制造商或者一级供应商合作,得到的回复是「毫无意义」,或者「也许要 50 年后才用得上」。会议室里的汽车业高管没有一个人相信可以很快制造出商业化的自动驾驶汽车。

但现实很快打了他们的脸,硅谷文化战胜了底特律文化。随着低等级的辅助驾驶系统进入千千万万辆私家车,自动驾驶赛道开始涌入资本,一批优秀的创业公司如春笋般出现,传统车企们终于意识到自己犯下的错误,开始迅速「补课」。最直接的方式就是投资或收购。

Cruise、Argo.AI 相继被通用和福特收购;文远知行拿到了雷诺日产三菱联盟 Alliance RNM 的战略投资;2020 年初,小马智行与驭势科技分别获得丰田与博世的投资。可以看出,车企一直在寻找自动驾驶标的,尝试新技术与汽车结合的可能性。

根据小马智行官方的说法,丰田小马智行的合作将进一步加速自动驾驶的研发和商业化应用,有利于把自动驾驶技术与车辆平台及技术更深入地融合,这和两家公司的战略重点一致。双方还将在出行领域探索更多可能性。

         小马智行自动驾驶车辆 | 视觉中国

与此同时,行业巨头正在入局。

全球仅四家万亿美金市值的公司,其中三家都在自动驾驶行业有深度布局,亚马逊正是最近、也最凶猛的一家。和 VC 、车企不一样的逻辑是,科技公司布局自动驾驶大多考虑与自家业务场景结合,阿里与最近多次出手的美团似乎都有这方面的打算。

今年动作频频的美团不仅将自研的美团无人配送车提前近一年落地运营,还投资了室内配送机器人厂商普渡科技;阿里早在两年前宣布了在自动驾驶方面的布局,后续透露其定位为「打造智慧物流运输平台」,旗下菜鸟网络也投资了产业链上关键传感器——激光雷达厂商速腾聚创。

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